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Einem neuen Papier zufolge könnte die NASA Milliarden von Dollar einsparen, indem sie mit privaten Unternehmen wie SpaceX zusammenarbeitet, um die Nutzlast an die Internationale Raumstation zu liefern.

Das Papier wurde von Edgar Zapata verfasst, der fast 30 Jahre bei der Weltraumbehörde gearbeitet hat und sich nun auf die Lebenszykluskostenanalyse von Mond- und Marserkundungsarchitekturen konzentriert. Zapata bietet einen detaillierten Vergleich der Verwendung privater Dienstleister wie SpaceX und Orbital ATK anstelle von staatlich betriebenen Raketen wie dem Space Shuttle. Er versuchte, die Kosten der kommerziellen Fracht- und Besatzungsprogramme zusammen zu berechnen, sowohl für Missionen, die von privaten Unternehmen durchgeführt wurden, als auch die prognostizierten Kosten, wenn die von der NASA betriebenen Shuttle-Flüge fortgesetzt wurden. Er fand heraus, dass die Nutzung einer privaten Firma die NASA zwei- bis dreimal weniger kostet.

In Anbetracht der Entwicklungs- und Betriebskosten stellte das Papier fest, dass SpaceX Fracht zu 89.000 USD pro kg, Orbital ATK zu 135.000 USD pro kg und das Shuttle zu 272.000 USD pro kg lieferte. Unter Verwendung der aktuellsten öffentlichen Daten schätzte das Papier, dass das Dragon-Fahrzeug von SpaceX etwa 250 Millionen US-Dollar weniger kosten wird als der Starliner von Boeing, um eine Astronautenbesatzung zur Raumstation zu transportieren.

Das Papier spricht sich auch für zusätzliche Vorteile aus, wie die breiteren Auswirkungen der Unterstützung von US-Unternehmen, die die Erforschung des Weltraums vorantreiben und Arbeitsplätze schaffen. Das Papier legt nahe, dass die Regierung ihre Investition von 140 Millionen US-Dollar in die Entwicklung des Falcon 9 mehr als wieder hereingeholt hat.

"Es ist fraglich, ob das US-Finanzministerium diese anfängliche Investition bereits zurückgezahlt hat und dann einige nur aus der Besteuerung von Arbeitsplätzen bei SpaceX und seinen Zulieferern nur aus nichtstaatlichen wirtschaftlichen Aktivitäten", heißt es in der Studie. „Die über 1 Milliarde US-Dollar (Nettodifferenz) sind US-Wirtschaftsaktivitäten, die sonst größtenteils ins Ausland gegangen wären. Dies unterscheidet sich stark von dem wirtschaftlichen Nutzen, wenn die NASA alleiniger Benutzer eines Systems ist. “